La maternité n’est pas sans coût salarial et sur le marché du travail, un prix que Pettinger, professeur assistant à la Paseka School of Business de l’État du Minnesota, et de nombreuses femmes ne connaissent que trop bien.

« Imaginez si j’avais continué à travailler à plein temps, disons comme professeur. J’aurais été titularisée, j’aurais eu des publications de recherche, j’aurais eu toutes les choses de haut niveau qui vont de pair avec le fait d’être professeur d’université, ce qui n’est pas le cas », a déclaré Mme Pettinger, qui a également une formation en ressources humaines.

Pettinger, mère de quatre enfants, n’a pas repris le travail à plein temps avant que tous ses enfants ne soient au lycée ou à l’université, ce qui représente un écart d’environ 15 ans.

Des statistiques qui parlent d’elles-même

La part des femmes dans la population active diminue de 18 % au cours du trimestre où elles donnent naissance à leur premier enfant, selon une nouvelle étude du Bureau américain du recensement. Pour les femmes qui n’ont qu’un enfant, le taux de participation à la vie active reste à un niveau inférieur à celui d’avant la naissance, mais se stabilise. Les naissances suivantes diminuent encore la participation au marché du travail.

Mme Pettinger, qui enseigne par intermittence depuis les années 1980, a travaillé à l’université d’État du Dakota du Nord aux Etats-Unis pendant toute la durée de la naissance de ses trois premiers enfants. Elle avait un contrat de travail de huit ou neuf mois et n’a donc jamais pu bénéficier d’un congé familial en vertu de la loi sur le congé familial pour raison médicale, qui s’applique aux personnes qui travaillent à temps plein pendant douze mois.

Elle n’a pris que peu ou pas de congé à la naissance de ses enfants, dit-elle.

Un contexte légal particulier

La loi sur le congé familial pour raisons médicales garantit un congé pour des raisons parentales et d’autres types de besoins familiaux, mais elle ne garantit pas la rémunération pour cette période.

Dans le cadre de la FMLA, les employeurs doivent continuer à fournir une assurance maladie, des niveaux d’ancienneté et des choses de cette nature, mais ne sont pas tenus de payer les salaires. Cependant, certaines entreprises accordent des congés payés et ont des politiques spécifiques de congé de paternité-maternité payé, a déclaré M. Pettinger.

Lorsque son quatrième enfant est né, Mme Pettinger travaillait à Austin, dans le Minnesota, en tant que directrice des ressources humaines d’un centre de santé. Elle y travaillait depuis moins d’un an, donc encore une fois, elle n’était pas éligible au FMLA.

A ce moment-là, il n’était pas logique qu’elle ne reste pas à la maison, dit-elle. Environ 43% des femmes qui travaillent ont passé au moins un an sans revenus, au moins deux fois plus que les hommes, selon l’Institut de recherche sur les politiques relatives aux femmes.

« Le coût de la garde d’enfants aurait été important, et chaque enfant avait ses propres besoins et problèmes », a déclaré Mme Pettinger.

A l’époque, le travail de son mari était plus stable que le sien, et Pettinger a donc quitté le marché du travail à plein temps pendant un certain temps.